El oso Wojtek

Un curioso soldado

Si viajas a Edimburgo, lo más seguro es que acabes cayendo en la tentación de dar un paseo por los jardines más famosos de la ciudad: los jardines de Princes Street. Si te acercas a la iglesia de St. John, en la zona oeste de estos jardines, verás una escultura que seguro que te llama la atención: la escultura dedicada al oso soldado Wojtek.

¿Quién era Wojtek?

oso wojtek, Edimburgo

Wojtek, un oso pardo sirio, fue comprado cuando era tan solo un osezno, por soldados polacos evacuados de la Unión Soviética en la estación de ferrocarril de Hamadan, en Irán. Para que pudieran justificar los pagos de su alimentación y transporte, acabaron alistándolo en el ejército con cargo de soldado raso, hasta que finalmente ascendió a cabo.

Acompañó al regimiento de soldados polacos hasta Italia, sirviendo en la 22ª Compañía de Artillería. Durante la batalla de Monte Cassino, en Italia en 1944, Wojtek les ayudó cargando cajas con munición y se convirtió en una celebridad cada vez que visitaba a los generales y secretarios de estado.

Tras la guerra, fue dado de baja del servicio militar y pasó el resto de sus días en el Zoo de Edimburgo.

El nombre Wojtek es un diminutivo del nombre propio Wojciech, un nombre de origen eslavo que aún es muy popular en Polonia, y que significa literalmente ‘feliz guerrero’ o ‘aquel a quien le gusta la guerra’. 

La verdadera historia del oso Wojtek

Durante la primavera de 1942, el recién formado ejército de Anders, abandonó la Unión Soviética para dirigirse a Irán, acompañado de miles de civiles polacos que habían sido deportados a los gulags (campos de trabajos forzados) tras la invasión soviética de Polonia en 1939. Durante una parada de descanso cerca de la localidad de Hamadan en su camino a Teherán el 8 de abril de 1942, un grupo de soldados polacos encontraron a un joven iraní que había encontrado un osezno después de que la madre hubiera sido fusilada por cazadores.

Una de las refugiadas polacas, Irena Bokiewicz, de 18 años de edad, se encariñó tanto del oso, que el teniente Anatol Tarnowiecki acabó comprando el osezno, quien pasó los siguientes tres meses en el campo de refugiados polacos que se había establecido en Teherán, principalmente bajo el cuidado de Irena. En agosto, el oso fue donado a la 2ª compañía de Transporte, que posteriormente se convertiría en la 22ª Compañía de Artillería, y al final los soldados acabaron poniéndole el nombre de Wojtek.

Al principio, Wojtek sufría complicaciones a la hora tragar, y le alimentaban con leche condensada servida de una botella de vodka. Después empezaron a darle fruta, mermelada, miel y sirope, y muchas veces también le recompensaban con cerveza, que acabó convirtiéndose en su bebida favorita. Poco después empezó a disfrutar de los pequeños placeres de la vida, como fumar tabaco (o más bien, comer tabaco). Le encantaba pelear con los soldados y éstos le enseñaron a saludar. Wojtek se convirtió en toda una atracción para los soldados y pronto se convirtió en la mascota no oficial de todas las unidades de la cercanía. Junto con la 22ª compañía, se trasladó  a Irak y después a Siria, Palestina y Egipto.

Wojtek, el soldado raso

Para poder transportarlo en un barco británico cuando la unidad partió junto con el 2º Cuerpo Polaco desde Egipto para luchar junto al ejército británico en la campaña italiana, Wojtek fue oficialmente reclutado y enlistado junto a los soldados del 22ª Compañía de Artillería. Henryk Zacharewicz y Dymitr Szawlugo fueron los asignados como sus guardas.

Como soldado enlistado en el ejército, con su propio rango y número, vivió con los otros hombres en tiendas de campaña o en una jaula especial de madera, que era transportada en camiones. Según numerosos testimonios, durante la batalla de Monte Cassino, Wojtek ayudó cargando con munición, sin dejar caer ni una sola caja. En reconocimiento de la popularidad del oso, el cuartel general aprobó la creación de un oso cargando un obús como emblema oficial de la 22ª Compañía.

oso wojtek

Después de la guerra

Al finalizar la Segunda Guerra Mundial en 1945, Wojtek fue transportado a Berwickshire, en Escocia junto con el resto de la 22ª Compañía. Fueron estacionados en la base aérea de Winfield en Sunwick Farm, cerca de la localidad de Hutton, en la región de los Scottish Borders. Wojtek enseguida se hizo muy popular entre los civiles locales y la prensa, por lo que la asociación polaco-escocesa le nombró uno de sus miembros honorarios.

Después de la desmovilización del 15 de noviembre de 1947, Wojtek fue llevado al Zoo de Edimburgo, donde pasó el resto de su vida, visitado frecuentemente por periodistas y antiguos soldados polacos, quienes de vez en cuando le lanzaban cigarrillos, que él felizmente se comía, a falta de alguien que le ayudase a encenderlos.

Wojtek murió en diciembre de 1963, a la edad de 21 años. En el momento de su muerte pesaba casi 220 kilos y medía casi 1.8 metros de alto.

Un oso en Edimburgo

Existen muchos monumentos que conmemoran al oso, como placas en el Museo Imperial de la Guerra en Londres, una escultura en el Museo Sikorski de Londres. etc.

emblema oso wojtek

El 16 de septiembre de 2013, el Ayuntamiento de la Ciudad de Edimburgo aprobó la construcción de una estatua de bronce que se situaría en los Jardines de Princes Street. Fue diseñada por el escultor Alan Beattie Herriot y fue inaugurada el 7 de noviembre de 2015. Representa a Wojtek y un soldado polaco caminando en paz y unión. También está acompañado de un relieve de 4 metros de largo en el que se documenta su viaje desde Egipto a Escocia junto al ejército polaco.

mural oso wojtek, Edimburgo

Barbara

Lingüista y traductora procedente de Madrid me considero una apasionada de Escocia y las Tierras Altas. Lo cierto es que me enamoré del Lago Ness desde el primer día que lo vi allá por el 2014.

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